O que são células-tronco?

O termo "células-tronco" tornou-se parte do léxico mainstream. Mas o que exatamente são essas células?

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Juntamente com frases como “isso é simplesmente imoral” ou “as células-tronco poderiam ser a cura definitiva”, pode-se facilmente tecer alguns detalhes técnicos sobre essas células microscópicas, mas significativas.

As células-tronco são consideradas o “motor” da regeneração, pois são auto-renováveis ​​e capazes de se duplicar ou clonar-se. Essas células especiais são usadas no campo da medicina regenerativa que cresce rapidamente para interromper ou mesmo reverter doenças crônicas.

A medicina regenerativa procura reparar ou substituir tecidos ou órgãos que foram danificados por traumas, doenças ou defeitos congênitos, de acordo com o Instituto McGowan de Medicina Regenerativa da Universidade de Pittsburgh.

O que são células-tronco?

Existem três tipos de células-tronco: embrionária, cordão umbilical (também conhecida como mesênquima ou MSC) e células-tronco adultas. Células-tronco embrionárias são consideradas pluripotentes. Isso significa que elas podem dar origem a todos os tipos de células que compõem o corpo humano.

As células estaminais do cordão e as adultas são multipotentes, o que significa que são capazes de se desenvolverem em mais do que um tipo celular. Entretanto, são mais limitadas do que as células pluripotentes.

Nos Estados Unidos, as células-tronco adultas são as únicas usadas em procedimentos médicos regenerativos. Devido à controvérsia ética, as células-tronco embrionárias não são usadas na prática clínica. Entretanto, podem ser usadas para fins de pesquisa.

Células-tronco adultas

Células-tronco adultas podem ser retiradas da medula óssea, sangue ou gordura. Estão praticamente livres de controvérsias éticas, mas têm potencial limitado.

À medida que envelhecemos, não apenas nossas células-tronco perdem a funcionalidade, mas temos muito menos delas. Pesquisadores estimam que os recém-nascidos tenham 40 vezes mais células-tronco na medula óssea em comparação com uma pessoa de 50 anos de idade.

Além disso, as células-tronco adultas podem estar sujeitas a anormalidades de DNA causadas pela luz do sol, toxinas e erros associados ao fazer mais cópias de DNA ao longo da vida, de acordo com o National Institutes of Health (NIH) .

Células-tronco do cordão

Células-tronco do cordão podem ser colhidas do cordão umbilical após o nascimento com a permissão da mãe. Este tecido, que normalmente é descartado, pode ser doado à ciência para uso em pesquisa ou medicina. Também pode ser colocado em um banco de cordões, caso a mãe ou a criança possam precisar dele um dia.

As células-tronco do cordão são muito mais eficientes na replicação em comparação com as células-tronco adultas. Por exemplo, quando colocados em uma placa de Petri com os nutrientes adequados, uma célula-tronco se multiplica em 1 bilhão de células em 30 dias.

No caso de uma célula-tronco adulta, ela se multiplicará em apenas 200 células em 30 dias, segundo um estudo publicado em 2011 na revista Ortopedia.

Os médicos usam células-tronco do cordão umbilical para tratar doenças autoimunes, como lúpus, artrite reumatóide e esclerose múltipla, bem como infecções crônicas, como HIV, herpes e doença de Lyme, de acordo com AMA.

Células-tronco embrionárias

As células-tronco embrionárias são as mais promissoras para o tratamento de doenças, mas há um debate acalorado sobre a ética de usá-las. As células estaminais embrionárias humanas são derivadas de ovos fertilizados in vitro (fora do corpo). Estas células estaminais pluripotentes são valorizadas pela sua flexibilidade em poderem transformar-se em qualquer célula humana.

Quando as células-tronco embrionárias são cultivadas em laboratório sob certas condições por vários meses, elas podem permanecer não especializadas e produzir milhões de células-tronco indefinidamente. O lote resultante de células é referido como uma linha de células estaminais.

Células-tronco pluripotentes induzidas

Os cientistas agora podem reprogramar as células-tronco adultas para se tornarem mais semelhantes às células-tronco embrionárias. Estas são conhecidas como células-tronco pluripotentes induzidas (iPSCs). Mas, como as iPSCs ainda são células-tronco adultas, elas correm o risco de ter anormalidades. Muito mais pesquisas são necessárias sobre as iPSCs, mas os cientistas esperam usá-las em medicamentos para transplantes, de acordo com o NIH.

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